Tag Archives: Harlequin

Schrijfsters en lezeressen streven naar meer diversiteit in romantische verhalen

Miljoenen lezeressen verslinden romantische verhalen, en het uitgeven van romans in dit genre groeide uit tot een massale industrie. In dit feest van lezen en plezier beginnen zowel lezeressen als auteurs meer diversiteit te eisen. Nu de uitgeverijen nog. Want de diversiteit in de groep auteurs daalt gestaag. Onderzoek toont aan dat van de 3.752 romantische boeken, uitgegeven door de 20 toonaangevende uitgeverijen, slechts 6,2 procent geschreven werd door een auteur met een gekleurde huid.

The Ripped Bodice, een in romantische verhalen gespecialiseerde boekhandel, doet sinds twee jaar onderzoek naar de schrijvers van romantiek. Ze richtten zich op traditionele uitgeverijen. Uit hun analyse blijkt dat het percentage auteurs met een gekleurde huid daalt. In 2016 ging het nog om bijna 8 procent, vorig jaar 6,2.

De harde cijfers bevestigden voor getroffenen en geïnteresseerden een gevoel en een geleefde ervaring – nee ze waren niet gek, ze zagen het goed:

“There was a certain amount of relief from members of the community, including authors, bloggers, and readers who had been saying this was an urgent problem for years,” says Leah Koch, “and now have data to underscore their experiences. But ultimately, the numbers were very disheartening for a lot of people.” “The reaction from publishers was…quiet.” added Leah. “We’d like to see more active responses.”

In Nederland verschijnen veel uit het Engels vertaalde romantische boeken, dus de situatie zal hier niet veel anders zijn. Gezien dit gure klimaat is het extra leuk als mensen laten zien hoe het wél kan. Onlangs presenteerde de Drontense schrijfster Marijke Jansen bijvoorbeeld de bundel Brave New Love, met daarin tien liefdesverhalen waarbij diversiteit centraal staat. Sinds vorig jaar beschikt Nederland ook over de eerste uitgeverij die zich specifiek richt op lesbische romantiek. Het betreft Tinteling FEM, een imprint van Tinteling Romance.

Ook in de V.S. komt de situatie langzamerhand in beweging. Volgens de New York Times beraden Harlequin en Avon, twee grote uitgeverijen, zich op maatregelen om de auteursgroep minder blank te krijgen. Het onderwerp stond onlangs ook hoog op de agenda van een congres van de Romance Writers of America, in Denver. Fans van het genre doen er ondertussen alles aan om boeken aan te bevelen die meer diversiteit bieden, en auteurs als Jeannie Lin en Beverly Jenkins te promoten. Een site als Smart Bitches, Trashy Books neemt diversiteit standaard mee in recensies, en geeft verhalen een lagere score als ze racistische en seksistische elementen bevatten.

Stapje voor stapje komt zo de vooruitgang tot stand. Want gebrek aan diversiteit is een probleem van mensen, en mensen kunnen er iets aan doen. Zo is het onderzoek van Ripped Bodice vol lof over Crimson, onderdeel van uitgeverij Simon & Schuster. Deze imprint slaagde er in 2017 in om maar liefst 29.3% van de gepubliceerde romans te laten schrijven door een auteur met een gekleurde huid. Zie je? Het kan best. Moge veel uitgeverijen dat goede voorbeeld volgen.

Romantische boekjes lezen als subversieve daad

Hoe komt het dat de samenleving zo neerkijkt op het lezen van romantische boekje? En dat liefhebbers elkaar moeten tippen welke titels het leukste zijn, alsof je deel uitmaakt van een ondergronds netwerk? Het is niet alleen omdat de dominante cultuur het vrouwelijke minacht en zaken waar vrouwen zich mee bezig houden routinematig wegzet als triviaal en onbelangrijk. Het komt ook door een culturele erfenis met effecten die we tot aan de dag van vandaag nog voelen, ontdekte de Amerikaanse literatuurwetenschapster Maria Rodale.

Tegenwoordig is het misschien niet goed meer voor te stellen dat romantische boekjes taboe waren. Bouquetromannetjes liggen nu gewoon in de schappen van de supermarkten en niemand kijkt er raar van op als een vrouw in het openbaar een roman in haar boodschappenkarretje legt. Maar bij het ontstaan van het genre lag dat heel anders. Dat zat zo, aldus Rodale:

Romance novels, often dismissed as antifeminist, were actually once seen as so empowering that theirs was considered a revolutionary power deserving of vigorous government response. […] Our cultural scorn of women’s fiction is an inherited attitude from a time when a woman’s choice and her pleasure were a threat to the status quo. The time period in question: England in the 18th and 19th centuries. Revolution was in the air (American, French, Industrial). Literacy rates were increasing and publishing was taking off. Everything was, gulp, changing. Fear surrounded the increasing popularity of books and reading among women and poor people, particularly that of novels, which the uneducated and ignorant might mistake as an accurate guide to life.

Wat was er zo subversief aan romannetjes? Rodale onderscheidt vier elementen. De mogelijkheid zelf te kiezen met wie je wil trouwen, en dan niet om het geld en de familieconnecties, maar uit liefde. En heeeej, als je hierin kunt kiezen, zijn er dan nog andere opties? Die vraag kan regelrecht leiden tot revolutie en de strijd voor het vrouwenkiesrecht.

Dan de avonturen die je als ongetrouwde vrouw kunt beleven. Je zit nog niet vastgeklonken aan echtgenoot en baby, alles is nog mogelijk, de vrijheid lonkt. Vrouwen en vrijheid, ook heel naar, want je weet niet waar dat toe kan leiden. Bovendien kan dit mensen het idee geven dat ze via sociale mobiliteit hun situatie kunnen verbeteren. Heeeel naar als de bediendes op je landgoed het idee krijgen dat ze een rijke vent aan de haak kunnen slaan en dan een gerespecteerde societydame kunnen worden. Dat is niet de bedoeling, ze moeten gewoon blijven bedienen en gehoorzamen.

Nummer drie: Seks! Geweldige seks, waarbij de vrouw aan haar trekken komt. Een idee waar mensen in de Victoriaanse tijd onpasselijk van werden. Een idee waar tot op de dag van vandaag veel mensen nog steeds een erg ongemakkelijk gevoel bij krijgen. Vrouwen die lol hebben in seks, iek!!!!

En tot slot zelfvertrouwen. In veel verhalen komt namelijk het motief voor van de onzekere beginneling, een jonge hoofdpersoon die weinig weet van de wereld en denkt dat ze niet goed genoeg is. Aan het einde weet ze zich geliefd, maakt ze zelf keuzes en hebben haar avonturen haar de kans geboden zichzelf te leren kennen.

Rodale:

We know that literacy leads to empowerment, especially for women, whether in 19th-century Britain, contemporary America, or in developing countries today. The stats are clear: Give a girl an education, and she’ll save the world. Sharing engaging and inspiring stories of girls who defy expectations and live happily ever after is a powerful way to encourage them to break the rules, embrace their power, and seek happiness.

Ze raadt daarom iedereen aan zelf eens een romantisch boekje te lezen. Zeker als je dat nog nooit gedaan hebt, en al is het maar om voor jezelf uit te vogelen of het echt zulke troep is, of dat het stiekem wel mee valt en opeens leuke ontspannende lectuur blijkt te zijn. Je hoeft zelfs niet met een opgelaten gevoel ‘gewonnen door de sjeik’ open te slaan in het openbaar vervoer, want je kunt titels downloaden en lekker anoniem op je e-reader lezen.

Enfin, inspiratie nodig? De site Smart Bitches, Trashy Books biedt al jaren veel leestips en geweldige recensies. De AKO geeft op haar website altijd de actuele titels die in Nederland uitkomen (zelfs in grote letter edities) en natuurlijk kun je bij Bouquet-Harlequin alle nieuwste titels vinden. Enfin, veel plezier!

E-reader bevrijdt lezeressen van stigma romantische boekjes

Auteurs en lezers van romantische lectuur varen wel bij de e-reader. De verkoop van titels is al twee keer over de kop gegaan en het aantal electronische titels van Boequetreeks en Harlequin is groter dan welk ander genre dan ook. Dat is leuk nieuws voor vrouwen, want zij schrijven en lezen de meeste titels. De markt maakt zulke stormachtige ontwikkelingen door dat nota bene de New York Times er een hele reportage aan besteedt. In de rubriek Boeken, een eer die romantische fictie meestal niet krijgt.

In dat artikel wordt meteen duidelijk waarom de e-reader zo’n uitkomst is. Want hoe ging dat vroeger? Dan zat je daar, in een volle tram of trein, met in je handen een boek met een plaatje van een innig kussende paar op de kaft. En iedereen in de buurt van jouw zitplaats oan de titel zien: ‘Gewonnen door de sjeik’. Of ‘Minnares van een Griek’. Je wíst gewoon dat mensen je lectuur afkeurden, en jou zagen als een domme gans. Want intelligente meiden lezen zulke troep niet.

Het is een stigma waar lezeressen zich ontzettend aan ergeren. Er kwam zelfs een tegenreactie op gang, zie bijvoorbeeld de site Smart Bitches, Trashy Books. Hier kunnen fans van het genre elkaar ontmoeten, recensies lezen, discussiëren over de stromingen binnen de romantische lectuur, en elkaar bevestigen in de keuze van leesvoer.

Met de komst van de e-reader kunnen lezeressen dit stigma veel gemakkelijker dan voorheen omzeilen. Geen zichtbare titels meer, geen roze kaft te bekennen. Je zit gebogen over je stoere glimmende electronische reader en niemand kan meer zien waar je je in verdiept.  Het gevolg: explosief gestegen verkoopcijfers.

Voor de Nederlandse markt is het lastig inzicht te krijgen in de ontwikkelingen, omdat dit lange tijd niet apart werd bijgehouden. Voor de Verenigde Staten, het thuisland van de romance novels,  ligt dat anders. In 2009 kwamen er 9000 titels op de markt. En omdat de gemiddelde lezeres drie titels per maand koopt, waren de omzetten in dat jaar zeer hoog. De markt heeft een omvang van 1,36 miljard dollar. 

De schrijvers, veelal vrouwen, varen er wel bij. Sommige auteurs verkopen nu meer boeken voor de e-reader dan in de papieren versie. Ze boren bovendien een nog bredere groep lezeressen aan, meldt de New York Times. Het is gemakkelijker om nieuwe auteurs te ontdekken. Heb je eenmaal een nieuwe favoriet, dan is het vinden van ander werk van dezelfde schrijver een fluitje van een cent:

“Once a romance reader acquires an author they love, they will often go in and buy all the backlist,” said Allison Kelley, executive director of the Romance Writers of America. “When books were out of stock or out of print, they were hard to find. But e-books have changed all that.”