Vrouwen regeerden in Londense onderwereld

De Veertig Olifanten, een strak georganiseerd, door vrouwen geleid misdaadsyndicaat, regeerde eeuwenlang met ijzeren hand in de Londense onderwereld. Tussen 1870 en 1950 hadden de vrouwen het monopolie op de grootste winkeldiefstal operatie die Engeland ooit heeft gekend. Dat blijkt uit nieuw geschiedkundig onderzoek naar misdaad in Londen.

Maggie Hughes, een notoir lid van de Veertig Olifanten.

Historicus Brian McDonald kwam de vrouwen op het spoor via nagelaten politierapporten, krantenartikelen, brieven, foto’s en juridische documenten. Er zijn aanwijzingen dat een voorloper van de bende al actief was in 1700. Maar pas vanaf 1873 komen hun activiteiten in het nieuws en is er hard bewijsmateriaal.

De bende specialiseerde zich in winkeldiefstal, maar had nevenactiviteiten. Zo was het een vaste werkwijze om mannen te verleiden en vervolgens te chanteren. Ook lieten ze zich in dienst nemen van rijke families, als huishoudelijke hulp, om vervolgens de huizen leeg te halen. De vrouwen namen het andere bendes niet in dank af als die aan de slag gingen in winkels die de Veertig Olifanten beschouwden als hun territorium. De veelal mannelijke leden van die bendes moesten een percentage afstaan. Deden ze dat niet, dan gingen de vrouwen rustig over tot ontvoering en aanslagen totdat ze hun deel kregen.

Als de omstandigheden veranderden, pasten de vrouwen hun tactieken aan. McDonald:

The girls benefited from prudish attitudes of the time by taking shelter behind the privacy afforded to women in large stores,” said McDonald. They became so well known in London that panic erupted when they were seen near high-class shops. The gang’s response was to branch out, expanding their enterprise to country and seaside towns. In the 20th century, they used high-powered cars to outrun the police. If they were stopped, they were found to be clean: the goods were spirited away to cars driven by male members of the team.

Eén van de belangrijkste leiders van de bende was Annie Diamond. Ze werd zo genoemd omdat ze geweldige meppen kon uitdelen, waarbij de diamanten ringen aan haar vingers dienst deden als extra wapen. Ada MacDonald, een lid van de bende, werd in haar tijd beroemd omdat de politie haar niet kon pakken. Ze werd ervan verdacht gestolen goederen te helen, maar kon zulke overtuigende kasboeken produceren dat justitie wel moest aannemen dat ze de spullen gewoon had gekocht. Maggie Hughes had minder geluk. Ze liep tegen de lamp tijdens een juwelenroof en draaide de bak in.

Historicus Brian McDonald concludeert:

Hidden in Britain’s underworld are characters and little known gangsters who have received only fleeting comments on their careers,” he said. “Far from being side men and women, some of these villains – especially the women – deserved starring roles.”

Post a comment or leave a trackback: Trackback URL.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.

%d bloggers liken dit: